Des traces d'un gigantesque glissement de terrain datant de 300 000 ans découvertes dans la Grande Barrière de corail

La Grande Barrière de corail a sans doute connu un gigantesque glissement de terrain sous-marin, il y a 300 000 ans. 
La Grande Barrière de corail a sans doute connu un gigantesque glissement de terrain sous-marin, il y a 300 000 ans.  (STONEOGRAPHY / MOMENT RF / GETTY IMAGES)

Le mouvement, provoqué par un séisme, a sans doute occasionné un tsunami monumental. Explications. 

Les vagues ont sans doute atteint 27 mètres de haut, sauf si les coraux ont atténué leur effet. Les traces d'un gigantesque glissement de terrain sous-marin, qui pourrait avoir provoqué un tsunami monumental il y a 300 000 ans, ont été identifiées au large de l'Australie, dans la Grande Barrière de corail, annoncent des scientifiques australiens, mercredi 8 février, dans une étude publiée dans le journal Marine Geology (en anglais).

Des tonnes de matière englouties

Cet effondrement du talus continental, probablement provoqué par un séisme, a été découvert par hasard par des chercheurs qui réalisaient une cartographie en trois dimensions des fonds marins dans la zone de la Grande Barrière de corail. Ces scientifiques, qui avaient déjà repéré huit tertres sous-marins "au milieu de nulle part", ont découvert la vaste cavité dans le talus en reconstituant leur cartographie, détaille Robin Beaman de la James Cook University. "Il y a cette gigantesque portion du talus continental qui manque, sur une longueur de 20 km et une profondeur de 8 km", explique-t-il. 

Ce glissement de terrain, découvert à 75 km au large d'Innisfail, une localité de l'Etat du Queensland, a emporté 32 km2 de matière, "soit environ 30 fois le volume d'Uluru", a-t-il ajouté en référence au célèbre rocher australien de 348 mètres de haut, également connu sous le nom d'Ayers Rock. La date du glissement de terrain a été estimée en datant les fossiles de coraux d'eau profonde retrouvés à plus d'un km de profondeur. Le plus vieux a été daté à 302 000 ans.