Le Nouvel an chinois : pourquoi une fête du printemps en plein hiver?

(Liu Junxi / XINHUA)

C’est un paradoxe. Pourquoi le nouvel an chinois est-il appelé la fête du printemps, alors que nous sommes en plein hiver ? La littérature est rare à ce sujet. En fait, les Chinois notent les premiers signes des beaux jours, et font logiquement coïncider le début de l’année avec le renouveau de la nature.


Le calendrier chinois actuel est dit luni-solaire. Il est à la fois lié au soleil et à la lune. Ainsi, l’année chinoise commence le jour de la deuxième lune après le solstice d’hiver (le soleil au plus bas). C’est sous la dynastie Han, qui régna de -206 à 220 apr. J-C, que ce calendrier a été établi.
 
Les Chinois sont, semble-t-il, bien plus logiques que les Occidentaux. Une nouvelle année, selon eux, commence avec un nouveau cycle des saisons. Et donc, tout naturellement, on démarre une nouvelle année par le printemps. Le mot «printemps» désigne une des 24 époques du calendrier paysan chinois. Après le solstice d’hiver, puis le petit froid et le grand froid (en janvier), début février arrive l’éveil du printemps. Le premier jour de l’année est donc également le premier jour du printemps.
 
Premier jour du printemps un 28 janvier ? On peine à le croire, surtout à la sortie d’un épisode de froid. N’allez pourtant pas chercher un printemps chinois plus précoce, ou une latitude plus douce, pour justifier le choix de cette date. En Europe également, en cette période de l’année, le printemps pointe le bout du nez. Jetez un œil dans les jardins, les crocus sortent de terre et les premiers bourgeons éclosent. La vie redémarre en effet.
 
Ces signaux, bien plus que la température, sont vus par les Chinois comme les premiers signes du printemps. En Occident, on attendra le 20 mars 2017, à l’équinoxe, quand jour et nuit seront de durée égale. Quant au début de l’année placé le 1er janvier, on doit le choix de la date au pape Libère en 532. En fait, l’Eglise catholique marquait ainsi la naissance du Christ.
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