Les crocodiles du Nil, des animaux sacrés pour les Nubiens

Les Nubiens vivent principalement dans le nord du Soudan et au sud de l'Egypte dont ils sont la principale minorité ethnique.

Les Nubiens appartiennent à une civilisation qui remonte à près de 7 000 ans. L’élevage des reptiles du fleuve est une tradition ancienne. Les hommes les apprivoisent et aiment les exhiber aux touristes. Pour eux, ils symbolisent la force.

Le journaliste Bassem Aboualabass et le photographe Khaled Desouki de l’AFP sont allés à la rencontre des crocodiles du Nil.

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A Gharb Soheil, petit village situé sur les rives du Nil, à 900 km au sud du Caire, les habitants élèvent des crocodiles, comme le veut la tradition. Grâce au tourisme, cet élevage génère des revenus qui leur profitent.   KHALED DESOUKI/AFP
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Pour les Nubiens, le Nil est sacré car il représente la vie. Jusqu'au début du XXe siècle, plusieurs rites sociaux, dont le mariage, s'articulaient autour du fleuve. "Le Nil fait partie de l'identité des Nubiens (…). Toutes les créatures qui y vivent sont considérées comme des anges", mêmes les crocodiles, assure un habitant du village.    KHALED DESOUKI
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A l'entrée de certaines maisons bordant les ruelles étroites du village, trônent des crocodiles empaillés, indiquant que ces foyers domestiquent ces grands reptiles.    KHALED DESOUKI/AFP
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Mamdouh Hassan, un habitant, porte dans ses bras Franco, un animal empaillé, mort un mois auparavant. Il explique que les habitants de Gharb Soheil sont fiers de faire perdurer la technique d’empaillage des crocodiles domestiqués. L'opération prend entre deux jours et un mois, selon la taille et l'âge de l'animal.    KHALED DESOUKI/AFP
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Les reptiles sont d'abord vidés de leurs entrailles, puis leur enveloppe est fourrée de paille ou de sciure de bois. Ils sont ensuite figés dans la position choisie par leur propriétaire. "Même si nous savons que leur cuir vaut son pesant d'or, nous ne souhaitons pas vendre la peau de nos crocodiles", souligne Mamdouh Hassan.      KHALED DESOUKI/AFP
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Il explique aux touristes : Voici "Francesca (...) Je l'élève depuis sa naissance". Même s’il propose à la vente des objets d'artisanat nubien aux touristes, ces derniers n'ont d'yeux que pour Francesca. Laquelle doit son nom à des visiteurs italiens.      KHALED DESOUKI/AFP
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Si Francesca mesure environ 1,50 m de long, les plus âgés des crocodiles nubiens peuvent dépasser les 7 m de long. Mais M. Hassan rassure les visiteurs : "Ils grandissent à nos côtés. Nous les nourrissons et prenons soin d'eux. Naturellement, avec le temps, ils perdent leur férocité."    KHALED DESOUKI/AFP
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Il y a plus de 20 ans. M. Hassan a appris avec son père comment se procurer ces animaux emblématiques. Il raconte que les éleveurs suivent les femelles au sud du barrage d'Assouan et collectent leurs œufs.      KHALED DESOUKI/AFP
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"En Egypte, les Nubiens n'ont pas le monopole de l'amour de ces reptiles. Au temps des pharaons, le crocodile était érigé au rang de divinité : Sobek, dieu reptile, protégeait les humains des crues et autres dangers du Nil", précise l’AFP.    KHALED DESOUKI/AFP
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